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Juan Rodríguez Cabrillo

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Juan Rodríguez Cabrillo nació alrededor de 1500. El primer historiador, Antonio de Herrera, afirmó: "Juan Rodríguez Cabrillo, portugués, una persona muy hábil en la náutica". Sin embargo, su nieto, Geronimo Cabrillo vino (al Nuevo Mundo) de los Reinos de España ". Su biógrafo, Harry Kelsey, ha argumentado que la evidencia sugiere que" nació en España, probablemente en Sevilla, pero quizás en Cuéllar ".

Cuando era niño, Cabrillo navegó hacia el Nuevo Mundo. Sirvió con Pánfilo de Narváez durante la conquista de Cuba. Pasó un tiempo en La Habana antes de unirse a Hernán Cortés en su expedición a México en febrero de 1519. Cabrillo estaba con Cortés y otros 500 hombres que desembarcaron en la península de Yucatán en territorio maya. Al mes siguiente, Cortés reclamó formalmente la tierra para la corona española.

El 10 de mayo de 1520, uno de los lugartenientes de Cortés, Pedro de Alvarado, cometió lo que se conoció como la Masacre en el Templo Mayor, en Tenochtitlán. La gente local se rebeló contra sus gobernantes españoles. Cortés regresó rápidamente a la ciudad pero la situación militar continuó deteriorándose y a principios de julio decidió abandonar Tenochtitlán. Con 1.300 soldados, incluidos jinetes y mosqueteros, y 2.000 soldados tlaxcaltecas, tuvo que luchar para salir de la ciudad. Esto se hizo más difícil por los aztecas que habían quitado los puentes de las calzadas.

El retiro duró cinco días. Durante ese tiempo, según Bernal Díaz del Castillo, más de 900 soldados españoles y 1,000 auxiliares tlaxcaltecas fueron asesinados o capturados y luego sacrificados, durante la batalla. Juan Rodríguez Cabrillo fue uno de los que sobrevivieron a este desastre militar. Hernán Cortés estableció una nueva base en Texcoco, donde comenzó a construir una flota de barcos, con la intención de retomar Tenochtitlán. Según Bernal Díaz, Cortés puso a Castillo a cargo del calafateo de los barcos. El historiador español Francisco López de Gómara asegura que: "Los bergantines se calcinaban con estopa y algodón, y por la falta de sebo y aceite ... se sellaron, según algunos, con grasa humana (no es que mataran hombres para este propósito) tomado de aquellos que murieron en la guerra ".

Castillo sirvió como oficial montado bajo Francisco de Orozco en la conquista de Oaxaca en 1521. Al año siguiente se unió a Pedro de Alvarado en la campaña de Tututepec. Castillo, ahora un oficial superior, participó en las invasiones de Guatemala y Honduras en 1523. Su biógrafo, Harry Kelsey, afirma que: "El propio Juan Rodríguez aparentemente tomó una esposa india en esta época, quizás una de las extremadamente atractivas mujeres tzutuhiles que todavía seducen a los viajeros con sus rasgos delicados y sus sonrisas centelleantes. Se desconoce su nombre, pero vivió varios años con Juan Rodríguez y tuvo varios hijos, entre ellos al menos tres hijas ".

Castillo recibió grandes extensiones de tierra en Guatemala. Construyó una casona en Almolonga y en julio de 1529 descubrió oro en un territorio que poseía en Cobán. El autor de Juan Rodríguez Cabrillo (1988), sostiene que esto lo convirtió en uno de los hombres más ricos de Guatemala. Kelsey agrega "como comerciante-aventurero, aprendió a leer, escribir, llevar cuentas y vender productos con ganancias".

A principios de la década de 1530, Castillo regresó a España para encontrar una esposa. Finalmente se casó con Beatriz Sánchez de Ortega, que vivía en Sevilla, y la hermana de su amigo, Diego Sánchez de Ortega. A su regreso a la Nueva España, comenzó a concentrarse en la construcción de barcos. Según una fuente, construyó "siete u ocho ... entre 1536 y 1540".

En 1542 Antonio de Mendoza, el nuevo virrey de la Nueva España, encargó a Juan Rodríguez Cabrillo que dirigiera una expedición por la costa de California en busca de oportunidades comerciales y encontrara el Estrecho de Anián, que supuestamente unía el Pacífico y el Atlántico. El 27 de junio, Cabrillo zarpó del puerto de La Navidad a lo largo de la costa mexicana al norte de Acapulco, rodeó la punta de la península de Baja California y luego se movió lentamente hacia el norte. El 12 de agosto entraron en una pequeña bahía. Encontraron a cuatro nativos americanos pero huyeron cuando se acercaron.

Al mes siguiente, Cabrillo registró que desde su barco vio "valles muy hermosos, arboledas y campos bajos y ondulados". Añadió que el continente era "una buena tierra, por su apariencia, con amplios valles y con montañas más hacia el interior". Cabrillo también vio que grandes extensiones de tierra estaban cubiertas de humo denso. Más tarde se descubrió que los nativos americanos de esta parte de California usaban esta "técnica de quema aborigen que aumentaba la cosecha de bellotas y semillas de pasto y mejoraba el ramoneo de ciervos, conejos y otros animales".

El 28 de septiembre, Cabrillo ancló en la bahía de San Diego. Cabrillo y sus hombres se convirtieron, por tanto, en los primeros europeos en llegar a California desde el mar. Poco después de aterrizar, Cabrillo se encontró con miembros de la tribu Chumash. Inicialmente huyeron, pero cuando algunos de los hombres bajaron a tierra para pescar con una red, algunos regresaron armados con arcos y flechas y dispararon contra los españoles.

Dos días después, tres miembros de la tribu se acercaron a la fiesta de Cabrillo y mantuvieron una larga conversación en lenguaje de señas. Informaron que más hacia el interior había hombres barbudos vestidos como los de los barcos, armados con ballestas y espadas. Según los indios, los hombres barbudos habían matado a muchos nativos. Ésta era la razón por la que habían disparado contra los hombres que pescaban en el mar.

El 8 de octubre visitaron la bahía de San Pedro. Cabrillo describió el lugar como "un buen puerto y una buena tierra con muchos valles y llanuras y áreas boscosas". Al día siguiente anclaron durante la noche en la bahía de Santa Mónica. Cabrillo registró que la tierra era "más que excelente" y era el tipo de "país donde se puede hacer un asentamiento". Subiendo por la costa, Cabrillo vio la isla Anacapa, a 23 km (14 millas) de la costa, y pasó los siguientes días en el puerto de Cuyler en la isla de San Miguel. El 13 de noviembre, Cabrillo llegó a Point Reyes, pero se perdió la bahía de San Francisco. De regreso por la costa, Cabrillo entró en la Bahía de Monterey el 16 de noviembre.

Al final del año, Cabrillo regresó a San Miguel. Sin embargo, el 24 de diciembre, Cabrillo sufrió un accidente al entrar en el puerto en una pequeña embarcación. Francisco de Vargas registró: "Cuando comenzó a saltar del bote, un pie golpeó un saliente rocoso y se partió una espinilla". Otro relato dijo que "se rompió un brazo cerca del hombro".

Harry Kelsey, autor de Juan Rodríguez Cabrillo (1988) ha señalado: "En una caída como ésta, ciertamente es posible que se haya roto tanto el brazo como la pierna ... Juan Rodríguez Cabrillo fue devuelto a bordo del barco, donde el cirujano intentó curar la herida. Sin embargo, , la lesión no pudo evitarse con los conocimientos médicos disponibles en ese momento. La herida rápidamente se volvió morbosa y se infestó de gangrena ". Justo antes de su muerte, el 3 de enero de 1543, solicitó a su piloto jefe, Bartolomé Ferrelo, que continuara la expedición hacia el norte. El 1 de marzo alcanzó los 42 grados de latitud norte, más tarde el límite entre California y Oregón, antes de girar hacia el sur y regresar a La Navidad.

El servicio en la conquista se reconoció aún más en 1536 cuando, el 20 de julio, Pedro de Alvarado otorgó las encomiendas de Teoata y Cotela a su capitán, entonces residente de Gracias a Díos.6 Esta amistad con Alvarado se reflejó aún más en la colocación de Rodríguez Cabrillo al mando de los astilleros del primero en Acajutla, donde doce embarcaciones estaban en construcción para exploración y descubrimiento en el Océano Pacífico.

Hacia 1540 se terminaron los doce barcos y otro, el San Salvador, construido por Rodríguez Cabrillo a sus expensas. Así preparada la flota, Alvarado, con Rodríguez Cabrillo como almirante, zarpó hacia la costa de Colima de la Nueva España para unir fuerzas con su socio en la empresa. Virrey Antonio de Mendoza. Durante este período, Rodríguez Cabrillo fue honrado por su comandante con una concesión de encomiendas en Tacuba y Jumaitepeque.

La situación en la Nueva España en el momento de la llegada de Alvarado a Colima no permitía el inicio inmediato de la exploración, pues una rebelión indígena general, la Guerra del Mixtón, en las regiones occidentales (Nueva Galicia) requería todas las tropas disponibles. Incapaz de continuar, Alvarado marchó tierra adentro para unirse a la batalla, dejando a Rodríguez Cabrillo al mando de la flota en Colima. La muerte de Alvarado en el verano de 1541 colocó a Rodríguez Cabrillo en pleno mando de la flota y en contacto directo con Mendoza, quien, deseoso de continuar con sus planes de exploración, se hizo cargo de las embarcaciones de Alvarado y las preparó para navegar.

Como resultado de su experiencia y la alta estima que le tenía Alvarado, Rodríguez Cabrillo fue confirmado en su mando por Mendoza y recibió la orden de preparar San Salvador y Victoria para la exploración hacia el norte a lo largo de la costa del Pacífico. Zarpando de Navidad el 27 de junio de 1542, Rodríguez Cabrillo inició su histórico viaje a Alta California; un viaje del que no volvería. El 23 de noviembre de ese año resultó herido por una caída en la isla San Miguel, pero continuó explorando la costa norte de California.

En una caída como esta, es ciertamente posible que se fracturara tanto el brazo como la pierna ... La herida rápidamente se volvió morbosa y se infestó de gangrena. Sabiendo que la muerte estaba cerca, Juan Rodríguez llamó a su piloto jefe para que le entregara el mando de la armada. Luego procedió a poner sus papeles en el mejor orden posible, aunque no pudo reunir las fuerzas suficientes para completar esa parte de su relato que registraba el viaje al norte de las Islas del Canal. Esta sección de la narrativa sigue siendo singularmente carente de detalles, sin ninguno de los comentarios esclarecedores que animan las páginas anteriores.