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El microbio detrás de la muerte negra también causó una plaga devastadora 800 años antes

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En su apogeo, se dice que la plaga de Justiniano del siglo VI mató a unas 5.000 personas en la capital bizantina de Constantinopla cada día. Según los historiadores, las ratas que transportaban pulgas infestadas de peste probablemente llevaron la enfermedad a Constantinopla desde Egipto a bordo de barcos que importaban grano. La devastación de la plaga, que se prolongó durante tres siglos a medida que las oleadas posteriores de la enfermedad se volvieron cada vez menos virulentas, probablemente contribuyó a la caída del poderoso Imperio Romano de Oriente al hacerlo vulnerable a los ataques de los ejércitos musulmanes.

Más de medio siglo después, una pandemia similar devastó la población de Europa Occidental. Durante la década de 1340, la infame peste negra, o peste bubónica, mató a 20 millones de personas. Sus víctimas sufrieron algunos de los mismos síntomas que el historiador romano Procopio había descrito al escribir sobre la plaga anterior: fiebres, delirio y misteriosas hinchazones negras en la ingle, debajo de los brazos y detrás de las orejas.

Aunque el impacto de la plaga de Justiniano fue claramente de la misma escala que el de la peste negra, los investigadores no han podido identificar claramente qué tipo de plaga era durante mucho tiempo. Pero en un nuevo e innovador estudio, un equipo de científicos alemanes utilizó un análisis en profundidad de los esqueletos encontrados en un cementerio alemán del siglo VI para reconstruir el genoma del patógeno que causó la plaga de Justiniano. Descubrieron que el microbio responsable de esos 50 millones de muertes en el Imperio Bizantino era Yersinia pestis (Y. pestis), la misma bacteria que causó la Peste Negra.

Los dos esqueletos utilizados en el nuevo estudio, que se publicó en la revista Molecular Biology and Evolution, fueron exhumados hace medio siglo en Altenerding, un cementerio de plagas ubicado en el sur de Alemania, cerca de Munich. Los investigadores pudieron utilizar un solo diente de uno de los esqueletos, el de una mujer de entre 25 y 30 años, para extraer la muestra de Y. pestis que utilizaron para reconstruir el genoma del patógeno.

Según una de los coautores del estudio, Michaela Harbeck, el esqueleto en cuestión fue encontrado a pocos kilómetros de los esqueletos analizados por un equipo dirigido por Dave Wagner, un genetista microbiano de la Universidad del Norte de Arizona, en un estudio anterior. La investigación de Wagner vinculó a Y. pestis tanto con la peste de Justiniano como con la Peste Negra, basándose en el análisis de los dientes de dos víctimas alemanas muertas por la peste hace unos 1.500 años. Harbeck y sus colegas confirmaron este vínculo, pero concluyeron que la Peste Negra no descendía directamente de la plaga anterior; en cambio, fue causado por una cepa genéticamente diferente de Y. pestis.

Para el nuevo estudio, los investigadores reconstruyeron completamente el genoma detrás de la plaga de Justiniano, incluidas 30 mutaciones recientemente identificadas y reordenamientos estructurales que ocurrieron cuando las células de ADN se dividieron y se replicaron. Los datos de su reconstrucción también sugirieron que la cepa particular de Y. pestis detrás de la plaga anterior era más diversa genéticamente de lo que se pensaba anteriormente.

"Nuestra investigación confirma que la plaga de Justiniano llegó mucho más allá de la región afectada históricamente documentada y proporciona nuevos conocimientos sobre la historia evolutiva de Yersinia pestis", dijo el coautor de Harbeck, Michal Feldman, en un comunicado.

Los científicos esperan que su trabajo ayude a comprender la evolución, la adaptación y el impacto de la peste, que ha afectado a la humanidad durante unos 5.000 años y continúa haciéndolo hoy en algunas regiones del mundo. En los últimos años han surgido brotes en Madagascar, la República Democrática del Congo y Perú. Según la Organización Mundial de la Salud, en 2015 se notificaron 320 casos de peste en todo el mundo, incluidas 77 muertes.


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40. Historia y rsquos La plaga más conocida

Pídale a la mayoría de la gente que nombre una plaga, y la primera que suele venir a la mente es la peste negra, la plaga más famosa de la historia y los rsquos. También conocida por una variedad de otros nombres, como Gran Mortalidad, Gran Plaga Bubónica, Gran Plaga o simplemente La Plaga, la Peste Negra devastó Eurasia a mediados del siglo XIV.

Alcanzando su punto máximo en Europa desde 1347 hasta 1351, la Peste Negra mató de un tercio a dos tercios de los europeos. La población del continente y de los rsquos tardó 200 años en recuperarse a los niveles anteriores a la plaga. En algunas partes de Europa, como Florencia, la población tardó 500 años en volver a ser lo que era antes de la peste negra. En Eurasia, se estima que entre 75 y 250 millones de personas murieron a causa de la plaga, lo que hizo que la historia de la peste negra y el período más letal de los rsquos.


35. China & rsquos Trágico siglo XX

Pocos países han vivido un siglo XX más trágico que China. Primero, hubo una invasión extranjera para aplastar la Rebelión de los Bóxers. Luego vino una revolución que derrocó al gobierno imperial, solo para reemplazarlo con décadas de anarquía de los caudillos. Luego vino una guerra civil entre nacionalistas y comunistas. Eso tuvo lugar en un contexto de desastres naturales que causaron la muerte de millones. Las cosas empeoraron con una invasión japonesa que mató a millones más de chinos antes de que comenzara la Segunda Guerra Mundial.

Consecuencias del terremoto de Tangshan. Bit Gab

China fue el bando ganador de la Segunda Guerra Mundial y los rsquos, pero las cosas no mejoraron cuando terminó el conflicto. La guerra civil se reanudó y se aceleró, terminando con una victoria comunista. Una vez que los comunistas tomaron el poder, Mao adoptó políticas idiotas, desde el Gran Salto Adelante hasta la Revolución Cultural, que mató a decenas de millones de chinos. Luego, en julio de 1976, cuando un anciano Mao & rsquos en el poder comenzó a aflojarse y ndash moriría unos meses más tarde & ndash China fue sacudida por el terremoto más mortífero del siglo XX & rsquos.


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Día cuántico

Ha habido tres grandes brotes de peste: la peste de Justiniano en los siglos VI y VII, la peste negra en el siglo XII y en la década de 1890 apareció otro brote de peste negra en China e India.

Antes del estudio, hay poca información sobre la causa u origen de la plaga de Justiniano. Reconstruyeron el genoma aislando fragmentos de ADN de dientes de 1500 años de dos víctimas de la plaga de Justinan y notaron que era causada por una cepa de la bacteria Yersinia pestis.

Las dos primeras plagas aparecieron con 800 años de diferencia y los científicos se preguntan cómo se vincularon las dos plagas y cómo una puede desaparecer (la plaga de Justiniano) y la otra puede resurgir 700 años después.

Su estudio sugiere que una nueva cepa de la plaga puede surgir nuevamente en el futuro.

Yersinia pestis y pandemias

Un equipo internacional de científicos ha descubierto que dos de las plagas más devastadoras del mundo, la plaga de Justiniano y la peste negra, cada una responsable de matar hasta la mitad de las personas en Europa, fueron causadas por distintas cepas del mismo patógeno. uno que se desvaneció por sí solo, el otro condujo a la propagación mundial y al resurgimiento a fines del siglo XIX. Estos hallazgos sugieren que una nueva cepa de peste podría surgir nuevamente en humanos en el futuro.

"La investigación es fascinante y desconcertante, genera nuevas preguntas que necesitan ser exploradas, por ejemplo, ¿por qué esta pandemia, que mató a entre 50 y 100 millones de personas, se extinguió?" pregunta Hendrik Poinar, profesor asociado y director del McMaster Ancient DNA Center e investigador del Instituto Michael G. DeGroote para la Investigación de Enfermedades Infecciosas.

Los hallazgos son dramáticos porque se sabe poco sobre los orígenes o la causa de la plaga de Justiniano & # 8211 que ayudó a poner fin al Imperio Romano & # 8211 y su relación con la Peste Negra, unos 800 años después.

Los científicos esperan que esto pueda conducir a una mejor comprensión de la dinámica de las enfermedades infecciosas modernas, incluida una forma de la plaga que todavía mata a miles de personas cada año.

La plaga de Justiniano golpeó en el siglo VI y se estima que mató entre 30 y 50 millones de personas y prácticamente la mitad de la población mundial mientras se extendía por Asia, África del Norte, Arabia y Europa. La Peste Negra atacaría unos 800 años después con una fuerza similar, matando a 50 millones de europeos solo entre 1347 y 1351.

Video: La próxima pandemia: ¿Estamos listos?

Utilizando métodos sofisticados, investigadores de muchas universidades, incluidas la Universidad McMaster, la Universidad del Norte de Arizona y la Universidad de Sydney, aislaron minúsculos fragmentos de ADN de los dientes de 1500 años de dos víctimas de la plaga de Justiniano, enterrados en Baviera, Alemania. Estos son los genomas de patógenos más antiguos obtenidos hasta la fecha.

Utilizando estos pequeños fragmentos, reconstruyeron el genoma de la Yersinia pestis más antigua, la bacteria responsable de la plaga, y lo compararon con una base de datos de genomas de más de un centenar de cepas contemporáneas.

Los resultados se publican actualmente en la edición en línea de The Lancet Infectious Diseases. Muestran que la cepa responsable del brote de Justiniano fue un 'callejón sin salida' evolutivo y distinta de las cepas involucradas más tarde en la Peste Negra y otras pandemias de plaga que le seguirían.

La tercera pandemia, que se extendió desde Hong Kong a todo el mundo, es probablemente un descendiente de la cepa de la peste negra y, por lo tanto, mucho más exitosa que la responsable de la peste de Justiniano.

"Sabemos que la bacteria Y. pestis ha pasado de los roedores a los humanos a lo largo de la historia y todavía existen reservorios de plaga de roedores en muchas partes del mundo. Si la plaga de Justiniano pudiera estallar en la población humana, causar una pandemia masiva y luego morir , sugiere que podría volver a suceder. Afortunadamente, ahora tenemos antibióticos que podrían usarse para tratar eficazmente la peste, lo que reduce las posibilidades de otra pandemia humana a gran escala ", dice Dave Wagner, profesor asociado en el Centro de Genética y Genómica Microbiana en Universidad del Norte de Arizona.

Las muestras utilizadas en la última investigación fueron tomadas de dos víctimas de la peste de Justiniano, enterradas en una tumba en un pequeño cementerio de la localidad alemana de Aschheim. Los científicos creen que las víctimas murieron en las últimas etapas de la epidemia cuando llegó al sur de Baviera, probablemente en algún momento entre 541 y 543.

Los restos óseos arrojaron pistas importantes y plantearon más preguntas.

Los investigadores ahora creen que la cepa de Justiniano Y. pestis se originó en Asia, no en África como se pensaba originalmente. Pero no pudieron establecer un 'reloj molecular', por lo que su escala de tiempo evolutiva sigue siendo difícil de alcanzar. Esto sugiere que las epidemias anteriores, como la peste de Atenas (430 a. C.) y la peste de Antonina (165-180 d. C.), también podrían ser emergencias separadas e independientes de cepas de Y. pestis relacionadas en humanos.

"El tic-tac del reloj molecular de la bacteria de la peste es muy errático. Determinar por qué es un objetivo importante para la investigación futura", dice Edward Holmes, miembro del NHMRC Australia en la Universidad de Sydney.

Nuestra respuesta a las enfermedades infecciosas modernas es un resultado directo de las lecciones aprendidas de las pandemias ancestrales, dicen los investigadores.

"Este estudio plantea preguntas intrigantes sobre por qué un patógeno que fue tan exitoso y tan mortal se extinguió. Una posibilidad comprobable es que las poblaciones humanas evolucionaron para volverse menos susceptibles", dice Holmes.

"Otra posibilidad es que los cambios en el clima se hayan vuelto menos adecuados para que la bacteria de la plaga sobreviva en la naturaleza", dice Wagner.


Este estudio mejora la comprensión del árbol genealógico de la bacteria causante de la plaga Yersinia pestis. Indicó que la primera pandemia de peste fue causada por una cepa de Y. pestis distinta de las historias de todas las cepas modernas de la bacteria y de la bacteria que causó dos pandemias de peste posteriores. Este tipo de evidencia genética es convincente, por lo que es probable que las conclusiones sean confiables.

Hay dos interpretaciones principales de los resultados. Primero, las bacterias que causaron la plaga de Justiniano comenzaron a existir y luego se extinguieron. En segundo lugar, la cepa de bacterias que causó la plaga de Justiniano sigue existiendo, pero los científicos simplemente no la conocen, por lo que no apareció en sus comparaciones. La primera opción es probablemente más probable, pero es discutible.

Los investigadores mencionan que no está claro por qué el linaje Y. pestis asociado con la plaga de Justiniano finalmente se extinguió.

Como sugieren los investigadores, el hecho de que las causas de la primera y la segunda pandemia fueran dos cepas independientes transmitidas de roedores a humanos demuestra cómo los roedores pueden actuar como reservorios de diversas cepas de la bacteria de la plaga. Y, en teoría, estas nuevas cepas podrían transmitirse a las poblaciones humanas de hoy.

Debido a su relativa ausencia en las naciones desarrolladas, existe una falsa creencia de que la peste ha sido erradicada, pero no es así. Las infecciones por peste todavía ocurren en humanos hoy en día, predominantemente en países africanos y asiáticos. A pesar de ser potencialmente mortal, la peste ahora se puede tratar eficazmente con antibióticos rápidos. Comprender las diferentes cepas de bacterias que han causado pandemias en el pasado es importante para planificar posibles pandemias futuras y el desarrollo de antibióticos.

Este estudio refuerza la importancia de combatir el creciente problema de la resistencia a los antibióticos. Si usamos antibióticos incorrectamente ahora, como no completar un ciclo completo de antibióticos según lo prescrito, o usarlos para condiciones que habrían mejorado de todos modos sin la necesidad de tratamiento, podríamos terminar impotentes si una nueva cepa peligrosa y mortal de la la plaga emergió.


El microbio detrás de la muerte negra también causó una plaga devastadora 800 años antes - HISTORIA

SECCION 6
El hombre y la enfermedad: la peste negra


Personas, lugares, eventos y términos que debe conocer:

Alta Edad Media
& quotPequeña Edad de Hielo & quot
Río Arno (Florencia)
Hambruna de 1315-1317
Peste bubónica
Muerte negra
Endémico
Epidemia
Patógeno
Yersinia pestis
Alexandre Yersin
Pulga de rataXenopsylla Cheopis)
Vector
Bubo (s)

Peste neumónica
Marmotas
Ruta de la Seda
Kaffa
Cantacuzenus
Génova
Tucídides
Burdeos
Población
Desurbanización
Boccaccio, El decameron
Parca
Baile de la muerte
Cuatro jinetes del Apocalipsis


I. Introducción: Europa antes de 1347 d.C.

Europa había experimentado un notable período de expansión durante el Alta Edad Media (1050-1300 EC) pero esa edad de crecimiento alcanzó su límite en la última parte del siglo XIII (finales del 1200 EC). Para entonces, las buenas tierras agrícolas estaban sobreexplotadas y los nuevos campos estaban demostrando ser sólo marginalmente productivos. A medida que la población comenzó a superar la capacidad de la tierra para alimentar a sus habitantes, la hambruna era inminente.

Peor aún, el clima de Europa entró en una fase de enfriamiento por razones que aún no están claras. Mientras que en la Alta Edad Media había predominado un clima cálido y seco, a principios del siglo XIV, los patrones climáticos globales cambiaron por los más fríos y húmedos. Los científicos de hoy encuentran evidencia de este llamado & quotPequeña Edad de Hielo, & quot en los glaciares polares y alpinos que, según los datos, comenzaron a avanzar en este momento. Además, los registros históricos del día confirman que el invierno de 1306-7 fue inusualmente gélido, la primera ola de frío persistente que Europa había soportado en casi tres siglos.

Si bien la caída de la temperatura global probablemente no fue más de un grado en promedio, fue suficiente para tener un impacto significativo en la agricultura. Por ejemplo, la producción de granos y cereales tuvo que abandonarse en Escandinavia, y la viticultura (producción de vino) se volvió imposible en Inglaterra, como todavía lo es en su mayor parte. No solo más frío sino también más húmedo, el cambio de clima trajo consigo un aumento de las precipitaciones que precipitó otros problemas, como las inundaciones. En particular, el Río arno que fluye a través Florencia (Italia central) arrasó muchos puentes con la fuerza de sus aguas.

Pero la primera verdadera catástrofe paneuropea resultante del inicio de la "Pequeña Edad del Hielo" fue un fracaso generalizado de las cosechas. A partir de 1315, el clima fue tan lluvioso que la mayoría de los granos sembrados en el suelo sufrieron pudrición de raíces, si es que se geminaron. Además, la falta de sol, la alta humedad y las temperaturas más frías hicieron que el agua se evaporara a un ritmo más lento, lo que provocó una caída en la producción de sal. Menos sal dificultó la conservación de las carnes y eso, combinado con las pérdidas en la agricultura, provocó una hambruna a finales de año.

Cuando lo mismo sucedió nuevamente en 1316 y luego una vez más en 1317, los campesinos se vieron obligados a comer sus semillas. Con pocas esperanzas de recuperación, incluso si el clima mejoraba, la desesperación se extendió por todo el continente. Frenéticos por sobrevivir, la gente comía gatos, perros, ratas y, según algunos registros históricos, a sus propios hijos. En algunos lugares, el anuncio de la ejecución de un criminal se consideraba una invitación a cenar.

Más tarde, la marca Hambruna de 1315-1317, este desastre marcó el inicio de una disminución de la población europea que duraría más de siglo y medio. Muchas ciudades se vieron muy afectadas & # 8212 por ejemplo, en Ypres (Flandes) una décima parte de la población murió en seis meses y en Halesowen (Inglaterra) la población se redujo en un quince por ciento durante este período & # 8212 todo esto condujo a la desurbanización generalizada en todo el continente. .

Sin embargo, estas almas demacradas no podrían haber sabido que lo peor, mucho peor, acechaba en el horizonte. Un holocausto de furia sin precedentes los acechaba a ellos y a sus hijos. Afuera, en el interior de Asia, se estaba acumulando una amenaza biológica, una plaga que cambiaría para siempre la faz de Europa, la peste bubónica.


II. La peste negra (1347-1352 d.C.)

los Muerte negra es la enfermedad más importante en la civilización occidental hasta la fecha, una plaga verdadera y literal. La palabra Plaga deriva de un término médico griego antiguo pl & ecircg y ecirc es una referencia a la velocidad con la que la enfermedad derriba a sus víctimas, y esta plaga fue un verdadero golpe mortal para la Europa medieval. La Peste Negra, o simplemente `` La Peste '', se apoderó de sus víctimas de manera tan rápida y poderosa y con una interrupción tan debilitante de las instalaciones que a los espectadores del día les pareció como si la persona hubiera sido atacada por una fuerza invisible.

Sin embargo, de hecho, no era la primera vez que la peste bubónica levantaba una mano enojada hacia Europa. Ya en el año 664 d.C., cuando se la conocía como la "Plaga de la época de Cadwalader", esta enfermedad había arrasado el continente. Pero en esa época había mucha menos gente en Europa y se movía mucho más lento de un lugar a otro, ya que hubo poco comercio o viajes después del colapso de Roma (ver Capítulo 8). La Europa más conectada y vital de los años posteriores a la Alta Edad Media resultó ser un anfitrión mucho mejor para esta plaga.

A. La naturaleza de la peste bubónica

Por devastadora que fue la Peste Negra para la humanidad en el siglo XIV, es importante recordar una característica central de esta enfermedad. Normalmente no vive entre poblaciones humanas. La plaga es endémica & # 8212una palabra de origen griego que significa & quot (persistente) en una población & quot & # 8212 entre roedores de todo el mundo, en particular las ratas de Asia central, donde subsiste a un nivel bajo y no es muy destructivo. Cuando por alguna razón se divide en otros grupos biológicos, puede convertirse en epidemia (& cuota contra una población & quot).

Con todo, la peste bubónica es fundamentalmente una enfermedad de las ratas, ya que no persiste por mucho tiempo en las comunidades humanas donde no hay ratas. Las ratas, sin embargo, no son la causa de la plaga & # 8212its patógeno& # 8212más bien, al igual que los huéspedes humanos, son víctimas de la enfermedad. El patógeno real es un bacilo (una forma de bacterias pl. Bacilos) llamado Yersinia pestis, que fue aislado e identificado por primera vez en 1894 por el bacteriólogo francés, Alexandre Yersin, de quien recibe su nombre. Por toda la destrucción Yersinia pestis dejado a su paso, la gente en el momento de la Peste Negra nunca supo que este bacilo era la causa de la Peste. Por lo tanto, sus mecanismos invisibles, combinados con la extraordinaria velocidad y violencia con que atacó, contribuyeron en gran medida al terror y al daño psicológico que causó en la Europa medieval tardía.

De todos modos, conociendo el ciclo de vida de Yersinia pestis es esencial para la comprensión moderna de su impacto en la historia de la humanidad y el curso que tomó la enfermedad en la década de 1300. Este bacilo vive normalmente como una infección de bajo grado en el torrente sanguíneo de las ratas. Se mueve de rata en rata a través de pulgas, en particular, el pulga de rata (Xenopsylla cheopis), que es en términos médicos el vector (& quotcarrier & quot) de Plague. Cuando una pulga de rata pica a una rata infectada, a veces bebe en Yersinia pestis junto con la sangre de la rata. Si es así, el bacilo se aloja en el tracto digestivo de la pulga donde comienza a reproducirse prodigiosamente hasta que forma una masa sólida y bloquea la digestión de la pulga.

Con su tracto digestivo obstruido, la pulga comienza a morir de hambre. Frenético por el hambre, salta de rata en rata y las muerde repetidamente, pero debido al bloqueo intestinal causado por el coágulo de bacilos en su intestino, no puede tragar la sangre que ingiere, por lo que vomita lo que bebe en el estómago. torrente sanguíneo de rata. Junto con la sangre regurgitada, vienen grumos de Yersinia pestis vomitado del vientre de la pulga. Esto hace que una rata no infectada se contamine y, si el sistema inmunológico de la rata reacciona lentamente, el patógeno de rápida multiplicación abruma al animal que muere. Pero si la respuesta inmune de la rata es rápida, puede contrarrestar y suprimir la infección. Entonces, el bacilo continúa existiendo como un parásito no fatal que vive en el torrente sanguíneo de la rata, donde espera hasta que una pulga no infectada lo ingiera por casualidad. Y entonces el ciclo de vida de Yersinia pestis continúa mientras corre hacia adelante y hacia atrás entre sus dos anfitriones, la rata y la pulga, usando cada uno para infectar al otro.

En condiciones normales, este ciclo está restringido a ratas y pulgas, pero si ocurre algún tipo de alteración biológica, la enfermedad puede extenderse fuera de su nicho limitado normal. Por ejemplo, si la población de ratas disminuye precipitadamente por alguna razón, las pulgas se verán obligadas a trasladarse a otros huéspedes, como otros tipos de roedores, animales domésticos o incluso humanos. Si bien las ratas son el anfitrión preferido de Xenopsylla cheopis, cuando se enfrenta a la inanición, esta pulga se alimenta de casi cualquier mamífero.

Si las pulgas de rata infectadas comienzan a picar a los humanos, la mayoría de los cuales no tienen resistencia a la peste, la enfermedad puede alcanzar niveles epidémicos. En ese caso, las personas generalmente mueren dentro de los cinco días desde la primera aparición de los síntomas, en algunos casos, durante la noche. El sistema inmunológico humano suele estar abrumado por Yersinia pestis que se reproduce salvajemente en el torrente sanguíneo de la víctima. Pero si responde lo suficientemente rápido, la supervivencia es posible. Si es así, el cuerpo recuerda la infección y se anticipa a cualquier segundo asalto. Muy pocas personas contraen la peste dos veces.

Debido al terror que inspira esta enfermedad y al gran número de personas que la padecen, el avance de la peste bubónica a medida que atraviesa a sus víctimas ha sido bien documentado. Comenzando con fiebre una vez que el sistema inmunológico ha detectado la presencia de un organismo extraño, los ganglios linfáticos de la víctima comienzan a hincharse a medida que el cuerpo intenta eliminar el contagio. Estos ganglios se encuentran en el cuello, las axilas y la ingle y se agrandan visiblemente. Llamado bubones (cantar. bubón), los ganglios linfáticos inflamados se encuentran entre las características más distintivas y dolorosas de la enfermedad y le dan el nombre de plaga & quotbubónica & quot.

Por lo general, al tercer día, la víctima experimenta fiebre alta, diarrea y delirio, y comienzan a aparecer manchas negras en la piel, especialmente en las puntas de los dedos, la nariz y en cualquier lugar donde haya una concentración de capilares. La razón de las manchas negras es que los vasos sanguíneos más pequeños del cuerpo se obstruyen con bacilos y se rompen, y la sangre comienza a gotear tan profusamente que se vuelve visible debajo de la epidermis. A menudo, aunque erróneamente, se dice que esta es la razón por la que el brote de la peste en 1347 llegó a llamarse la "Muerte Negra", por el oscurecimiento de la piel de la víctima. Es más probable que el & quotblack & quot en Black Death se derive de la palabra latina atra, que significa "negro, espantoso". Por lo general, la muerte sigue poco después, la mayoría de las veces por septicemia (envenenamiento de la sangre), debido a una hemorragia interna masiva a medida que el torrente sanguíneo se congestiona con bacterias.

Sin embargo, este no es el único curso que se sabe que sigue la enfermedad. Por ejemplo, los bubones de una víctima pueden hincharse tanto que atraviesan la superficie de la piel, con mayor frecuencia alrededor del quinto día después de la infección. Este proceso es excesivamente doloroso, y los registros médicos medievales relatan cómo los pacientes que aparentemente estaban cerca de la muerte saltaban repentinamente de la cama en un frenesí gritando de dolor cuando sus bubones estallaban, escupiendo pus y contagio. Sin embargo, a pesar de todo el trauma que causa, el estallido de bubones no es del todo malo. Por un lado, la supervivencia del paciente durante tanto tiempo es una buena señal en sí misma & # 8212 al menos la mitad de las víctimas mueren en promedio antes de que los bubones tengan la oportunidad de estallar & # 8212 & # 8212 y la eliminación de los bacilos a través de las glándulas que estallan ayuda de alguna manera a eliminar la infección.

Hay algo peor aún. Existe un tipo de plaga aún más virulento que puede pasar de humano a humano directamente, sin emplear pulgas como vectores. En esta forma llamada peste neumónica, los bacilos se transmiten directamente de un huésped humano a otro a través del material particulado exhalado por el infectado. Dado que los pulmones están diseñados para mover el material del aire de manera eficiente al torrente sanguíneo, la peste neumónica ataca a sus víctimas con mucha rapidez y casi siempre es fatal. Aquellos que contraen la peste neumónica tienden a colapsar repentinamente, toser sangre y morir, a veces en cuestión de horas.

No hubo cura para la peste bubónica en la Edad Media, de hecho ninguna hasta el descubrimiento de los antibióticos en la era moderna. Ante este ataque desconocido e irremediable, los pueblos medievales atribuyeron la enfermedad a varios factores: "malos aires", brujas, astrología y una rara alineación de planetas. Su aparición, de hecho, sacó a relucir lo peor de todos los grupos y clases. Los musulmanes culparon a los cristianos, los cristianos culparon a los musulmanes y todos culparon a los judíos.

La peste negra fue, por lo tanto, destructiva no solo para el bienestar físico de la Europa medieval, sino también para su salud mental en general, una situación que tuvo tanto que ver con el momento de su aparición como cualquier otra cosa. Al salir de la cima de la Alta Edad Media, la gente ya había sido sacudida por la desintegración de la Iglesia, la Hambruna de 1315-1317 y el estallido de la Guerra de los Cien Años. Después de que estalló la peste y en solo cinco años mató entre un cuarto y un tercio de los habitantes de Europa, no solo la población sino también la moral alcanzaron mínimos históricos.

B. El curso de la peste negra

No cabe duda de que la peste negra comenzó antes de que los primeros relatos históricos registren su presencia, pero no está claro dónde ni cómo. Aun así, la historia ofrece algunas perspectivas tentadoras. Al investigar sus orígenes, es bueno recordar una característica central de la peste bubónica: en el fondo, no es una enfermedad humana, sino una que generalmente circula entre las poblaciones de ratas. La probabilidad es, entonces, que la Peste Negra comenzó mucho antes de 1347 con algún tipo de perturbación en las comunidades de roedores, muy probablemente en Asia Central, ya que todos los datos históricos apuntan a eso como su origen geográfico.

A medida que uno avanza en el tiempo acercándose a la primera aparición de la peste en Europa en 1347, la imagen se vuelve mejor, aunque todavía borrosa. Por alguna razón, la enfermedad se propagó a gran escala a marmotas de Asia central, un mamífero que se asemeja a una marmota o `` marmota ''. Es razonable suponer que estos animales tenían poca resistencia a la peste, lo que provocó que su población comenzara a morir rápidamente en masa. A mediados de la década de 1340, los tramperos asiáticos que cazaban marmotas por sus pieles encontraron muchos muertos por ahí, una aparente bendición pero con un precio terrible adjunto. Ignorando el peligro al que se enfrentaban, los cazadores desollaron a los animales, empacaron sus pieles y las vendieron a los comerciantes.

Estos minoristas, entonces, enviaron las pieles de marmota en contenedores cerrados por el famoso Ruta de la Seda, que atraviesa Asia, desde China, a través de Saray y Astrakhan, que están al noroeste del Mar Caspio, hasta Kaffa que es un puerto en la península de Crimea en la costa norte del Mar Negro y en ese momento era una de las principales puertas de entrada entre el Este y el Oeste. Por lo tanto, Plague no podría haber aterrizado en mejores circunstancias para su proliferación: una ciudad portuaria llena de gente, animales y carga, muchos de los cuales estaban en camino a todos los confines del mundo conocido. Para entonces, de hecho, la noticia había llegado a los musulmanes en el Cercano Oriente de que una enfermedad devastadora estaba matando a los cazadores de marmotas de Asia central y a los comerciantes que vendían sus productos, pero estos informes generalmente fueron ignorados en Occidente. Es bien sabido que los comerciantes no solo llevan productos exóticos, sino también chismes extravagantes.

Cuando se abrieron los contenedores con las pieles de marmota en Kaffa, las pulgas de rata atrapadas dentro se liberaron en una población esencialmente indefensa. Empezando, sin duda, con la aniquilación de las ratas locales & # 8212 pero eso no es probable que haya llegado al registro histórico & # 8212, pronto siguió la infección y muerte de muchos otros tipos de mamíferos, ninguno con una resistencia significativa a este patógeno. Dado que las personas no ocupaban un lugar destacado en esa lista porque las pulgas de las ratas prefieren otros animales como gatos, perros e incluso ganado sobre los humanos, pasó algún tiempo antes de que la epidemia golpeara a nuestra especie.

Este retraso inicial fue fundamental para el feroz progreso de la enfermedad. Se aseguró de que Plague pudiera establecerse a bordo de los muchos barcos que salían de Kaffa todos los días. Aquí, finalmente comienza a emerger la documentación histórica de la peste bubónica como una enfermedad humana. A fines de 1347, hay evidencia de su presencia en Constantinopla, y poco después Génova en Italia y Messina en Sicilia. El emperador bizantino Cantacuzenus lo vio infectar y consumir a su propio hijo y, como el historiador griego antiguo Tucídides, registró una patología, un relato de su curso médico.

Por temor a la peste, los genoveses, ¡para su perdurable descrédito! Apartaron a los barcos extranjeros de su puerto, lo que no solo aceleró la propagación de la enfermedad, sino que no hizo nada para salvar a Génova. As a rule, efforts to limit Plague in the Middle Ages served mainly to disperse it more widely, since Medieval quarantines involved sequestering the infected in a building. That only forced rats, fleas, humans and bacilli, the essential ingredients in Plague, into close proximity. As the Genoese of this day knew but never fully understood the significance, rats can swim off infected ships and, in doing so, carry fleas and bubonic plague with them.

Soon thereafter the Black Death appeared in Pisa (Italy) and Marseilles (on the southern coast of France). Nor did it spare the Moslem world, which first saw its ravages in Alexandria (Egypt), their great port city. From there, it moved east to Damascus and Beirut, and also west to Morocco and Spain. But the cleaner and generally more rat-free environs of Islamic communities, where medicine and health were far more advanced than in the West at that time, forestalled the spread of Plague eastward and it took relatively few victims there, at least compared to Western Europe.

By early 1348, the disease had begun to cut a swath west across France and descended on Bordeaux, a port in the Aquitaine region of southwestern France, famous for exporting wine. On a ship laden with claret, Plague reached England late that same year. In 1349, another ship, this one carrying English wool to Scandinavia, was spotted several days after it had departed its home port, floating aimlessly off the Norwegian coast. The locals rowed out to see it and found its crew dead but its cargo intact. They happily took the wool and, along with this treasure, infected fleas.

As if from some passage in the Old Testament giving witness to the eighth commandment, "Thou shalt not steal," Plague erupted with a vengeance across Scandinavia. From 1350 to 1352, it continued apace, ravaging Denmark, Germany, Poland and finally Russia. Thus, having made a five-year clockwise circuit of Europe, it ultimately passed back into the same remote Asian hinterland from which it had emerged originally, and disappeared. The Black Death itself was over, but the worst of it still lay ahead, the memories of its rampage and the crippling, nauseating fear it might return one day, as in fact it did sporatically over the next few centuries.


III. The Negative Consequences of the Black Death

The consequences of the Black Death on the culture of late Medieval Europe are immeasurable and, needless to say, mostly negative. By itself, the decrease in población forever changed the face of Western Civilization—the overall population of Europe would not surpass pre-1347 levels until after 1500—a century and a half to recover from what began as half a decade of human ruin puts the impact of this disease into its proper perspective. In terms of carnage alone, no war has even come close to that level of long-term devastation.

Given the day and age, historians are hard pressed to produce reliable, even reasonable population figures. Nor does it help that prior to the Black Death many local governments had collapsed in the wake of the Great Famine of 1315-17 and the outbreak of the Hundred Years' War (1337-1453). Still, it's probably safe to say that something on the order of a quarter to a third of the population of Europe died during the Black Death, amounting to as many as twenty million people. Where the numbers of casualties can be calculated with any certainty—for instance, in urban centers like Paris—it's clear that between 1348 and 1444 the Black Death and recurrences of Plague cut the population by half, if not more.

The results of this contagion were, however, felt not in mortalities alone but in demographics and psychology, too. Grim experience quickly taught people in the day that Plague decimated cities more heavily than rural communities. The reason for this was that the bacillus depends on fleas carried by rats as its principal vector and the crush and filth of urban life aided greatly in the spread of bubonic plague, but that was not yet known. The result was that people fled the cities of Europe in large numbers. Even small villages were left depopulated, precipitating a trend toward de-urbanization far more catastrophic than that following Rome's disintegration a millennium before. Y ese, we should recall, had precipitated the Middle Ages.

This wave of de-urbanization and its concomitant catastrophes are well-evidenced in the art and literature of the day. Probably the most famous literary work of that time, El decameron por Boccaccio, a collection of Medieval tales and folklore, is set in the Italian countryside where aristocrats, fleeing the Plague as it ravages Florence, are stranded without their usual entertainments. To pass the time, they tell each other stories, from which Boccaccio is said to have harvested a rich storehouse of traditional narrative. El decameron later served as the foundation for many other Renaissance works, including several of Shakespeare's plays. Little wonder, then, so many of his dramas focus on death and the darker side of human life.

The visual arts of the day centered even more directly on the consequences of the Black Death. A macabre fascination with death and the process of dying fills painting and statuary from the fourteenth and fifteenth centuries. From these have sprung many of the images of death well-known today: the Grim Reaper, the "dance of death," and Albrecht Dürer's famous etching, "The Four Horsemen of the Apocalypse." Artists' emphasis on the democratic nature of death, which steals away both rich and poor, nobleman and peasant, pagan and priest, opened the door wide to a general questioning of the culture on which the Medieval synthesis had rested, such as the divine right of kings and the class constructs which tied serfs to the land. Offering little in the way of help—much less explanation or solace—these postulates began to crumble.

It also paved the way to extreme behavior. Staring down their mortality, many people gave into lewdness and revelry, while others turned to religion and extreme piety. In spite of the widespread devastation of both clergy and congregation, the Church ironically became richer than ever. More than one person in a desperate attempt to avert the Angel of Death surrendered all worldly possessions to the Church. When these prayerful gifts proved futile, the Church—and the papacy in Rome especially—ended up holding many a moneybag and deeds to land all over Europe. Thus, the failure of the Church to win divine mercy for its people turned out to be one of its greatest bull-markets ever, an irony not entirely lost on its laity.

And so wherever the cry of "Plague!" was heard, despair manifested itself and not just in art and literature but also in bizarre social phenomena, one of which was flagellants. Professional self-torturers who went from town to town, the flagellants scourged themselves for a fee to bring God's favor upon a community hoping to avert the bubonic plague—according to Medieval logic, the Black Death was a punishment for sin, and its atonement must be paid in real, physical terms—flagellants served, then, as a means for people to buy that remission from sin at the price of migrant "whipping boys." The Church outlawed flagellants, though that did little to stifle them. Sickness and death of every sort, it seemed, followed fast on each other in a spiral of unending despair.


IV. The Positive Consequences of the Black Death

When the plague abates, the traffic gets worse. (Unknown satirist)

With all that, it may seem hard to believe but there were also positive consequences to the Black Death. Primarily, manpower was suddenly of much greater value than it had been before. For the first time in centuries, peasants weren't available in prodigious numbers and nobles had difficulty securing the workforce necessary to sow their fields and harvest their crops. Thus, the late Medieval peasant found himself quite unexpectedly and unprecedentedly in demand, a shift which shook European society to its core.

Kings and dukes now had to bargain with their laborers over working conditions, and the under-classes were able to demand better compensation for their services. Wages rose, in some places doubling over the course of just one year. At the same time, prices were falling because there were fewer people to buy goods. So, caught between rising production costs and falling revenue, middle-class lords tried to force a price-freeze and, when they couldn't, many gave up and sold their estates.

The resulting social upheaval accelerated trends in social evolution which had already been under way before the devastation. In particular, the Black Death terminated servidumbre in Europe—serfs were virtual slaves, peasants who were "tied to the land" and obliged to farm certain areas for no other reason than that their ancestors had—the impact of Plague on society is clearly visible when one compares those places where it hit hard with those it didn't. In Russia, for instance, where the disease was never so destructive, serfdom continued as a social institution well into the nineteenth century. As such, Plague changed some things for the better.

The growth of workers' rights was, in turn, the stimulus for other social change in Europe, as laborers across the continent began to fight for their rights. For instance, in 1358 French workers, called collectively the Jacquerie, revolted in an effort to create better working conditions for peasants. Two decades later in 1378, Italian workers in Florence followed suit, and in 1381 the English did much the same in the Peasants' Revolt. If these upheavals resulted in little more than devastation and pillage, it proves only that workers and their leaders were not yet ready to take on the responsibilities of managing life in the mainstream, not that their pursuit of independence and self-governance was unjustified. There's no doubt that these attempts to assert common fairness and decency in the workplace foreshadow the evolution of modern labor unions. Thus, the Black Death precipitated some change for the good, at least among those of the working class who survived its onslaught.

Also, as the agriculturally oriented manorial system which had dominated life during the High Middle Ages slowly failed, industry rose, yet another benefit left in the wake of the Black Death. Once the major impact of the disease was no longer felt, the towns of Europe repopulated faster than smaller communities in the countryside. This new, urbanized Europe paved the way for a society and economy based on different principles, laying the groundwork for modern life, an era when cities, industry and trade have come to predominate over farming and living in the country.

And one other positive result of the bubonic plague was the development of medicine as a science in the West. Whereas in the late Middle Ages Islamic doctors had for centuries been advocating sensible measures like general cleanliness and the value of studying anatomy, Western healers prior to 1347 were still encumbered by the Medieval scorn of the body and ancient medical fallacies like the theory of humors. But when Plague wiped out nearly all the doctors in Europe, just as it had the clergy—physicians, like priests, attend to the dying and because of this were exposed at a higher rate to the more virulent pneumonic form of Plague—it precipitated a change in both personnel and precept. Ironically, then, modern Western medicine owes much to Yersinia pestis, one of its most horrifying failures.


V. Conclusion: The End of the Bubonic Plague?

DNA isn’t destiny---it’s history. . . . Somewhere in your genetic code is the tale of every plague, every predator, every parasite and every planetary upheaval your ancestors managed to survive. (Sharon Moalem, Survival of the Sickest )

A. The Post-Mortem of the Black Death

The Plague's assault on the West did not end with the Black Death. Long after 1352, buboes continued to swell intermittently across Europe—in 1369, 1374-5, 1379, 1390, 1407 and so on until as late as 1722—but the disease has never struck the modern world again with the force it did in 1347. Though particularly virulent outbreaks are recorded in 1665 in London and as late as 1896 in Bombay (Mumbai), the rate of infection and the percentage of the population killed always stopped before reaching the levels it had in the mid-fourteenth century and, more important, recurrences invariably turned out to be localized. This raises an important question: why hasn't Plague hit again as hard as it did when it launched the Black Death?

Historians and physicians alike have puzzled over this issue and, though many answers have been suggested, none has won general approbation. One is that the general hygiene of Europeans improved after the Middle Ages, but while people may, in fact, have started bathing more after the fourteenth century, rats and fleas which are central in spreading Plague did not adopt better standards of health. Fleas were certainly a persistent factor in human life until quite recently, so hygiene is not likely to be the reason Plague has never reappeared in as devastating a form as it was in the 1300's.

Since rats are crucial in spreading Plague, other explanations have centered on them. Some scholars, for instance, have cited the relatively recent spread of brown rats across Europe—brown rats tend to live away from humans—as opposed to black rats which were more predominant earlier and usually live in or around human communities. This theory, however, does not hold up either, since the areas of Europe infested with brown rats do not coincide with those which evidence a reduction in the scope and impact of Plague.

Another explanation centering on rats is that the European species, both brown and black, developed a resistance to Plague. But that, too, seems unlikely since immunological resistance in a population, especially one with as high a birth and death rate as rats have, tends to dwindle over time. So, even if at some point their immunity to the disease increased, European rats should have become susceptible to Plague again fairly quickly.

A scientist named Colin McEvedy has proposed a new theory which seems to have some merit. According to McEvedy, the failure of Yersinia pestis to reappear in as virulent a form as it had in the fourteenth century depended on a change in the microbial world, not in humans or any mammalian species. Whether his thesis is right or wrong, it makes sense to look below the surface of visible life, since this disease operates principally on a microscopic, not macroscopic, level.

Respecting the durable dictum of pathology, that a "less virulent parasite will replace a more virulent parasite over time," McEvedy has suggested that after the Black Death European rats became less susceptible to Plague because Yersinia pseudotuberculosis, a bacillus closely related to Yersinia pestis but considerably less virulent, appeared in their environment. Exposure to this pathogen would have provided rat communities with some immunological resistance to Plague. That means, when Yersinia pestis re-appeared after the 1350's, the European rat population didn't die off as catastrophically as they had before, because some rats had acquired resistance to bubonic plague bacteria from having dealt with its milder, less often fatal counterpart, Yersinia pseudotuberculosis.

While humans were not exposed to this bacillus in any significant way and thus its appearance provided our species with no direct benefit, a growing immunity among rats to Yersinia pestis made the disease's journey from city to city more difficult. That is, too many rats across Europe had gained resistance to Plague for the pathogen to build up the momentum necessary to launch an all-out epidemic like the Black Death. And so while it continued to flare up on occasion, bubonic plague failed to sweep the continent ever again the way it did in the mid-fourteenth century.

With that, it would seem we have finally reached the end of the history of the Black Death, but in fact we have not. For one, though controlled by antibiotics and much suppressed, bubonic plague is still a factor in human life. Even today, it remains endemic in Uganda, the western Arabic peninsula, Kurdistan, northern India and the Gobi desert, and lately there have been ever increasing numbers of cases documented in the United States, particularly among hunters of rockchucks in the American West. Moreover, the possibility always exists that through some mutation Yersinia pestis could once again rampage through rats and other mammals and, if it gains the ability to resist antibiotics, devastate the human population as well.

At the moment, however, that seems unlikely, and the work of modern medical researchers centers more on the plagues which threaten and ravage the world today: AIDS, Ebola, Dengue fever, avian flu and the like. These, for the most part, stem from viruses, not bacteria, and draw attention toward the effort to find cures for viral infections. Recent research, however, has shown that the barrier between the world of the virus and the bacillus is not as impermeable as it might seem. Statistical analysis of AIDS mortalities has turned up an intriguing connection between the diseases plaguing us today and the one our Eurasian predecessors endured. To wit, data suggest that people whose ancestors come from those areas of Europe which suffered most heavily during the Black Death coincide with populations today which exhibit lower rates of mortality from AIDS.

If this thesis is correct, it means that the exposure of their ancestors to Plague enhances the possibility that certain peoples will in general be able to resist AIDS more effectively. Thus, the past indeed has great bearing on the present—and the future!—and as the report about this theory says, "it will add to a growing recognition among scientists of the importance of epidemics in shaping human evolution." That's something all competent historians, no matter their ancestry, could have told you long ago.


Selected Media Reports 2016

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Historians at odds with evolutionary biologists

dpa-Meldung, 13. Jan. 2016 | Zitiert Johannes Krause als Experten und gibt Hinweis auf Krause, Bos, Herbig-Studie Die Pest überlebte jahrhundertelang in Europa
(Übernahme u.a. von spiegel-online, focus-online, stern, zeit-online, n-tv, rtl Online, Die Welt, Stuttgarter Zeitung, Stuttgarter Nachrichten, Berliner Zeitung, Frankfurter Rundschau, Hamburger Abendblatt, Huffington Post Deutschland, Ruhr Nachrichten, HNA.de, Volkstimme, General-Anzeiger, Gießener Anzeiger, Berliner Morgenpost, Mitteldeutsche Zeitung, Wormser Zeitung, Allgemeine Zeitung Mainz, Kölner Stadtanzeiger, Nordwest-Zeitung, Westfalen Blatt Krone.at, Handelsblatt, Kurier, etc.

Zur Pressemitteilung/To press release: Engländer sind zu einem Drittel Angelsachsen/English are one third Anglo-Saxon Zur Pressemitteilung/To press release: Gastritis-Erreger in Ötzi gefunden/Gastritis pathogens found in iceman Oetzi

dpa-Meldung „Ötzi mit Bauchweh“ vom 7. Jan. 2016
Berichterstattung u.a. Spiegel online, Abendzeitung München, süddeutsche.de, welt.de, Bayrischer Rundfunk, Hamburger Abendblatt, Kieler Nachrichten (kn-online), Südwest Presse, Frankenpost (Kinderzeitung), Osnabrücker Zeitung, yahoo-Nachrichten, Bayrischer Rundfunk (br24), ivz-aktuell, nachrichten.rocks, hannoverdirekt.net, Westdeutsche Zeitung, Kölner Stadtanzeiger
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Pathogens found in Otzi's stomach
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The Iceman's Stomach Bugs Offer Clues to Ancient Human Migration
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Oetzi the Iceman Suffered From Stomach Bug
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Iceman Melted to Reveal Stomach Bug: Photos
Discovery News - ‎Jan 7, 2016‎
Scientists discover helicobacter pylori in the contents of Otzi's stomach
Phys.Org - ‎Jan 7, 2016‎

Media Reports by Years

Selected Audios & Videos

Anthropocene. The age of humanity has begun. Nicole Boivin on TV. Aired on Oct 25, 2016, 3sat [In German]

Deutschlandfunk > Aus Kultur- und Sozialwissenschaften vom 21. Juli 2016: Wie der Mensch zum Mensch wurde. Feature von Barbara Weber zur Entwicklung des Homo sapiens sapiens mit Johannes Krause (verfügbar bis zum 27. Januar 2017)

Plague - The Black Death is alive. Alexander Herbig on TV. Aired on July 11, 2016, ARD | SWR [in German]

Deutschlandfunk > Aus Kultur- und Sozialwissenschaften vom 5. Mai 2016: Warum Menschen glauben. Feature von Barbara Weber u.a. über Russell Grays Forschung zur Evolution der Religionen (verfügbar bis zum 11. Nov. 2016 | in German)

Deutschlandfunk > Forschung aktuell vom 3. Mai 2016: Neue Erkenntnisse über das Erbgut der Europäer. Michael Stang im Gespräch mit Johannes Krause (verfügbar bis zum 9. Nov. 2016 | in German)


Two of History's Deadliest Plagues Were Linked, With Implications for Another Outbreak

Scientists discover a link between the Justinian plague and the Black Death.

Two of history's deadliest plagues, which swept across Europe hundreds of years apart, were caused by different strains of the same deadly microbe, scientists say.

The finding raises the possibility that a new strain of plague could infect humanity again in the future.

The Justinian plague struck in the sixth century and is estimated to have killed between 30 and 50 million people—about half the world's population at that time—as it spread across Asia, North Africa, Arabia, and Europe.

The Black Death struck some 800 years later, killing 50 million Europeans between 1347 and 1351 alone.

Both plagues were spread to humans by rodents whose fleas carried the bacteria.

"These strains of plague that are endemic in rodent populations all around the world [today] are just as deadly as the strains that caused the [earlier] pandemics," said Dave Wagner, an associate professor at Northern Arizona University in Flagstaff and one of the authors of the new study, published in the Lancet Infectious Diseases.

"So the potential for a [modern] pandemic are still there because the strains are there," he said.

Unearthing a Common Origin

Wagner and his team confirmed a link between the two plagues after isolating tiny DNA fragments of the bacterium responsible for the Justinian plague, called Yersinia pestis, from the 1,500-year-old skeletons of two victims who were buried in Bavaria, Germany.

Because the plague bacterium lives in the blood of its victims, the researchers focused on the skeletons' teeth. "There's a lot of blood vessels going into your teeth," said Wagner, who works in Northern Arizona University's Center for Microbial Genetics and Genomics. "So they're a good place to find [Y. pestis DNA]."

After extracting the ancient DNA and then repairing it, the scientists compared the DNA with that of other strains of the same bacterium, contained in a database.

"We took the Justinian strain and compared it to whole-genome sequences of 130 modern strains, and also the Black Death strain," for which others had done whole-genome sequences before, Wagner said.

The scientists found that the strain responsible for the Justinian outbreak was related to, but distinct from, all other known strains of Y. pestis, including the ones responsible for the Black Death and a third pandemic in the 19th and 20th centuries, which scientists think originated in China and then spread globally, including to the United States.

The strain behind the Justinian plague was an evolutionary "dead end" that didn't survive to the modern day.

Y. pestis is present in about 200 species of rodents around the globe, so it's possible the plague could reemerge in the modern world, the scientists say.

"It does and will continue to spill over into humans every so often," said study leader Hendrik Poinar, a molecular evolutionary geneticist at McMaster University in Ontario, Canada.

However, if it does strike again, it will likely not be as devastating as in the past centuries for two reasons, scientists say.

"First, we've greatly improved hygiene since the times of the great pandemics," Wagner said, "which has controlled rat populations in these large urban centers where you expect these pandemics to start.

"The other thing is we now have antibiotics," he said, "and plague is susceptible to every antibiotic."


List of epidemics

Esto es un list of the largest known epidemics and pandemics caused by an infectious disease. Widespread non-communicable diseases such as cardiovascular disease and cancer are not included. An epidemic is the rapid spread of disease to a large number of people in a given population within a short period of time. For example, in meningococcal infections, an attack rate in excess of 15 cases per 100,000 people for two consecutive weeks is considered an epidemic. [1]

Due to the long time spans, the first plague pandemic (6th century–8th century) and the second plague pandemic (14th century–early 19th century) are shown by individual outbreaks, such as the Plague of Justinian (first pandemic) and the Black Death (second pandemic). On the other hand, tuberculosis (TB) became epidemic in Europe in the 18th and 19th century, showing a seasonal pattern, and is still taking place globally. [2] [3] [4] The morbidity and mortality of TB and HIV/AIDS have been closely linked, known as "TB/HIV syndemic". [4] [5] However, due to lack of sources which describe major TB epidemics with definite time spans and death tolls, they are currently not included in the following lists.


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